黑科技 科学 在焰火星系发现奇异的X射线光源

在焰火星系发现奇异的X射线光源

NGC 6946,也称为焰火星系(Fireworks Galaxy),是距离2千多万年光年的螺旋星系,2017年5月科学家使用NASA的核光谱望远镜阵列(NuSTAR)研究超新星(图中标示为蓝光点)时,意外发现星系出现明亮光点(左下标示为绿色)。其实在第一次观测时,NuSTAR没看到左下光点,而是在10日后再观测时发现光源已经很明亮。但后来以钱卓拉X射线天文台观测,这个光源又消失。

在焰火星系发现奇异的X射线光源插图

天文学家将这种爆发称为超亮X射线源(ultraluminous x-ray source,ULX),因为是NGC 6946星系中发现的第4个ULX,因此命名为ULX-4。ULX辐射强度远超一般恒星,但比活跃星系核弱。天文学家认为这个爆发不是来自于超新星,因为没检测到可见光讯号。在8月9日发表Astrophysical Journal论文中,天文学家提供了一些猜测。由于大多数ULX较长寿,因此它可能是黑洞撕裂邻近的恒星造成。由于星体被拉入黑洞前,残骸会形成吸积盘而高速旋转,在过程中物质被加热到数百万度而发出X射线。但像ULX-4这样的短暂X射线源更少见,因此要不是小恒星被黑洞吞噬,就可能是中子星所造成。

中子星的质量与太阳大致相同直径仅城市大小,其引力比地球大数十亿倍,因此中子星可以像黑洞一样吸收物质并形成吸积盘。但是有些中子星的旋转速度非常快,形成强磁场阻止物质到达星体表面。但天文学家认为磁场的强度有时会变化使碎片能进入中子星,产生突然出现和消失的X射线爆炸。若是这样,ULX将再次于同处出现,天文学家将持续观测监测焰火星系来验证此理论。

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