阿雷西博天文台的前世界最大天文望远镜即将退役

美国国家科学基金会(NSF)日前宣布,将关闭位于波多黎各阿雷西博天文台口径达305米(1,000英尺)无线电望远镜

阿雷西博望远镜已运行长达57年,每年维护费用达1200万美元。由于它的超大单一口径结构维护不易,过去三个月内两度发生电缆断裂掉落,破坏了望远镜的盘面,不只对望远镜本身造成威胁,对天文台的工作员及维修人员都有生命安全上的疑虑。NSF官员Ralph Gaume说:接下来任何加强工程的方法都会对维修人员的生命造成相当大的风险,而且实际上可能会加速结构弱化,导致失控的坍塌。

2020年8月电缆断裂导致阿雷西博的盘面及天线损坏。
2020年8月电缆断裂导致阿雷西博的盘面及天线损坏。

消息一出天文界皆非常惋惜,尽管其世界第一的头衔在2011年被中国的FAST(500米口径球面无线电望远镜)取代,不过FAST为被动式的无线电望远镜,阿雷西博则能主动发射无线电,利用雷达测量太阳系中的天体。

阿雷西博利用多普勒雷达,能解析出光学望远镜无法看到的细节,如小行星的几何结构,甚至金星的表面样貌。

阿雷西博所观测到的小行星外形。
阿雷西博所观测到的小行星外形。

阿雷西博最著名的还是它曾朝向2万2千光年外的武仙座大星团,发射载有人类信息的无线电信号。在流行文化也少不了它的身影,电影《007:黄金眼》、《接触未来》都曾取景它宽达1,000英尺壮观盘面。

许多科学家也在网络社群上一起回忆阿雷西博对他们的意义,对很多人来,它不仅仅(曾)是最大的望远镜,更代表他们的梦想与目标。

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