水熊虫在紫外线的辐射照射下会产生蓝光保护机制

缓步动物门(Tardigrades)是一种肉眼难以见到、一般俗称为「水熊虫」(Water Bears)的微小生物,它强大到可以生存于任何极端的条件当中。举凡从逼近零下272℃ 低温至115℃ 高温的环境,又或者将它们暴露在高剂量辐射下、优游在有机溶剂中,对它而言都不成问题,但如果你认为这是缓步动物门( Tardigrades)的极限,那只能告诉你这是一个错误的认知,科学家们刚刚发现了一种也是被归在Paramacrobiotus 属的超强水熊虫,似乎对致命的紫外线辐射毫无感觉。

水熊虫在紫外线的辐射照射下会产生蓝光保护机制

地球大约有1300多种的缓步动物门生物

实际上地球大约有1300多种的缓步动物门生物,根据Gizmodo报导,科学家们认为Paramacrobiotus 属的水熊虫特殊反应是来自生物自身的屏蔽机制,原因是这类水熊虫皮肤下有萤光物质充当堡垒,吸收了原本具致命性的紫外线、并将其转变为良性蓝光。

发现这种新物种的科学家们并不确定这种现象背后到底发生了什么,但在最近发表在《生物学快报》上的一项研究当中,来自班加罗尔的一组科学家指出,这种水熊虫以某种方式吸收了危险的辐射,并将辐射转化为成无害的蓝光。印度科学研究所的研究人员在他们的论文中写到,紫外线辐射经过水熊虫处理后产生的蓝光,被用来使用在乌龟的生命活动和产卵迹象,在一般的紫外线和未处理的紫外线下,绿背螺的产卵数量、孵化能力和孵化时间无显著变化。

让其他生物在紫外线照射下的存活率翻倍

接着科学家进一步的确认这种水熊虫的蓝光是否在别的生物上也能有保护的效果,所以研究人员试图提取了萤光色素转移到其他线虫和蛔虫身上,结果发现确实能让其他生物在紫外线照射下的存活率翻倍。科学家猜测这种新型水熊虫可能是因为要应对印度南部热带地区强烈的阳光才进化出这种紫外线的防护罩。在 2017 年一篇哈佛大学研究结论表示,Paramacrobiotus 属的超强水熊虫大概可以活到太阳消失的那天。

这也是人类唯一发现可以存活在外太空的生物,在宇宙当中像地球如此和善的环境实在不多,因此我们在地外行星搜寻生命迹象时一直处于碰壁的状态,不过这种被誉为地球上最无坚不摧的动物,如今可能已将月球作为家园,且多达成千上万只。

图片来源:Animalogic

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