天文学家预测太阳黑子群将在感恩节出现

太阳表面是由重力、等离子体和磁场互相影响所形成。乍看之下其似乎如地表的天气般不可预测,但仔细观察可发现其具有一些模式。太阳黑子是太阳表面磁场较强的区域,由于温度较低因此较周围暗,是最早被发现具有周期性的现象。天文学家计算太阳表面黑子,发现其数量有11年的周期。预测太阳黑子的周期比较容易,但预测黑子的出现却不然。因无法直接在太阳表面摆放探测器,测量和黑子有关的磁场非常困难。

天文学家预测太阳黑子群将在感恩节出现插图1
太阳背向地球面的黑子虽然无法见到,但却能观测到其造成日震的改变。上下图分别是有无黑子对日震的影响。

天文学家知道声波可用来研究太阳,最近更用其来预测黑子的出现。其中一个团队GONG(Global Oscillation Network Group)利用六座望远镜,全天监测太阳表面的活动。太阳表面的起伏震动是其内部的声波所造成,此种研究太阳的方式称作日震学(helioseismology)。此方法最早是用来研究太阳内部结构,但声波也会受其表面结构如黑子的影响。一周前GONG团队注意到,太阳的震动受到其背面结构扰动,虽然无法见到,但推估是太阳黑子,并预测将在感恩节观测到。现在也证实此项预测。

这样的预测非常重要,因为太阳黑子通常伴随如太阳闪焰等剧烈太阳活动。强烈的闪焰可能中断GPS卫星通讯,甚至中断电力网络。提早预测剧烈太阳活动,将可提前因应减低其带来的影响。

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