超新星狐狸座CK的新发现:星云中的铝同位素可能是白矮星和棕矮星相撞的结果

1670年6月,法国修士兼天文学家Voituret Anthelme记录了狐狸座附近天空中的一颗陌生而明亮的星星,在接下来的几个月里,这颗恒星的亮度几乎与北极星亮度相同,但仅仅在一年后,它就从人们的视野中消失了,人们称其为「狐狸座CK」。

长久以来,它一直被当作西方世界第一颗已知的超新星,近些年来,有科学家推测,狐狸座CK的爆发,或许来自于两颗恒星的碰撞。欧洲太空总署和德国马克斯普朗克电波天文研究所的天文学家Tomasz Kamiński所领导的团队发现了恒星碰撞的证据,他们的观测结果表明,狐狸座CK周围气体的质量都非常高及密,这很符合两颗主序星相碰撞的结果。

▲北双子星天文台所拍摄的狐狸座CK星云
▲北双子星天文台所拍摄的狐狸座CK星云

到了2018年的时候,他和他的团队又在这里找到了一种具有放射性的铝同位素。巧的是,这种同位素恰好与恒星的碰撞有一些关联,是科学家们多年以来一直在宇宙中寻找的元素。因此,这种说法一度获得了很多科学家的支持。

不过澳大利亚新南威尔斯大学的天文学家Stewart Eyres所领导的团队则否认了这项说法,在对狐狸座CK周围的星云进行观测分析后,他们发现了一些特别的化学元素,而这些元素是在两颗主序星碰撞后不应存在的,他们仍然认为是两星碰撞,只不过其主角并非两颗主序星,而是一颗白矮星和一颗棕矮星

不论是哪一种说法,测量铝同位素都是非常重要的参考资料,因此最近一组团队利用北双子星天文台的近红外光谱仪,对整个星云进行了红外成像,来研究这里所包含的成份。研究团队意外地发现它们看到的一些气体速度高达每小时700万公里,换句话说,它比一次单纯的超新星爆炸要剧烈多了,而根据星云在十年基线上的速度和膨胀率以及在天空中的位置做出比对后,确认狐狸座CK应在1万光年之外,既然如此,那么它要产生让地球能见到的可见光,其能量就必须是原先的25倍左右。

以释放能量而言,狐狸座CK带来了新的谜团,这种介于超新星与超超新星之间的爆炸事件,天文学家还无法对其真身做出解答,但是目前有了一个新的分类中度光学瞬变天体(Intermediate Luminosity Optical Transients,简称ILOTs),该研究已被天文物理学期刊快报接受,目前可于论文预印版网页arXiv上找到。

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