科学家首次观测到一颗正在形成的系外行星的卫星

太阳系中大部分的大行星都有自己的卫星,有的甚至有很多颗,宛如一个小型太阳系,那么其他的系外行星上也会有自己的天然卫星么?这个答案是肯定的,最近天文学家首次直接观测到了遥远的系外行星边上正在形成中的天然卫星气体尘埃盘

这颗叫做PDS 70c的系外行星围绕一颗距离地球400光年的新生恒星旋转,属于类似于木星这样的巨行星,这个恒星系中至少包含了两颗系外行星。说它是新生恒星,是因为它从诞生到现在才540万年。这意味着其内部现在还没有平静下来,行星和卫星正在不断的形成当中,整个恒星系空间中到处充斥着一些横冲直撞的星体、小行星和尘埃。

一开始科学家并没有意识到PDS 70c的特殊之处,只是觉得这颗系外行星可能具有原始卫星尘埃盘,但是当时的望远镜技术无法将这种尘埃盘识别出来。

后来,科学家借助于新的望远镜系统,能够在波长小于1毫米的光中看到这个卫星系统,这个光波段介于红外线和无线电波之间,从而发现这个尘埃盘的直径非常大,差不多是地球到太阳的距离(1.5亿公里),这里面的物质能够形成至少三个月球大小的卫星。

这张由 ALMA 拍摄的图像显示了围绕 PDS 70c 的月球形成盘的广角(左)和特写(右)视图;左边明显的环是恒星周围的星周盘。图片来源:ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/Benisty 等。
这张由 ALMA 拍摄的图像显示了围绕 PDS 70c 的月球形成盘的广角(左)和特写(右)视图;左边明显的环是恒星周围的星周盘。图片来源:ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/Benisty 等。

这次发现还为天文学家提供了探索先前未经检验的行星形成理论的机会。尽管他们已经掌握了行星和卫星如何形成的一般要点,但这些过程的细节仍然模糊不清。

研究小组还发现,姊妹行星PDS 70b 似乎没有自己的月球形成盘——这表明可能PDS 70c 为自己吞噬了大部分含尘物质。

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