塞德娜(90377 Sedna):1万年绕太阳一周的矮行星

在之前介绍共工星的文章中,我们说到共工星拥有一个高偏心率轨道,其远日点达到了101天文单位,近日点却在33天文单位附近。但是这个偏心率在太阳系中还不算很高,比如很多彗星都拥有极高的偏心率,有的彗星轨道甚至是抛物线形的,一去不复返。

但是彗星毕竟是一些质量非常小的天体,而今天我们介绍的这个名叫塞德娜90377 Sedna)的高偏心率天体却是一个不折不扣的矮行星,其直径大约有1000公里。

塞德娜(90377 Sedna)想象图
塞德娜(90377 Sedna)想象图

塞德娜的近日点就已经达到了76个天文单位,这比冥王星的远日点(49个天文单位)还要更加遥远,而更夸张的是塞德娜的远日点,达到了937个天文单位,大约是一光年的1.5%,或者是光从太阳走到远日点的塞德娜需要五天半的时间。这种超扁的轨道,使得塞德娜围绕太阳转一圈的时间超过了11400年。

目前,塞德娜正处于其近日点附近,距离太阳的距离“仅仅”84天文单位,它将会在2076年到达近日点附近,在之后的5000年时间里,塞德娜都将距离我们越来越远。

塞德娜是一颗类似于冥王星和共工星这样的天体,主要物质构成就是水冰、甲烷等。另外在可见光下,塞德娜还是太阳系中最红的天体,几乎和火星一样的红,这一点和共工星是非常类似的。科学家推测塞德娜如此这般红,可能是因为其表面含有一些碳氢化合物,这些碳氢化合物在太阳紫外线的照射下会形成红色。

从处于近日点的塞德娜(90377 Sedna)表面上看遥远的太阳想象图
从处于近日点的塞德娜(90377 Sedna)表面上看遥远的太阳想象图

不过塞德娜最让科学家感兴趣还不是它本身,而是它代表了一种可能性。如果科学家发现塞德娜并不是侥幸偶然发现的话,那么它被发现的概率大约只有1/80,也就是说,在太阳系外围中,类似于塞德娜这样的高偏心率矮行星可能有40~120个。比如科学家就发现了另外一个2000 CR105的天体,其平均轨道为222个天文单位,公转轨道周期为3305年,虽然其尺寸只有328公里,比其他矮行星小很多,但是至少说明这样的矮行星在那个位置可能并不少见。

甚至我们再大胆一些的推测,在更远的轨道上,也许还存在一些更大的天体,只是因为我们目前技术的限制,或者是这类天体正处于远日点附近,所以非常难以发现。

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